Células solares más eficientes en todo su ciclo de vida

Hasta ahora, el argumento de más peso para rechazar la implantación de paneles solares fotovoltaicos ha sido la excesiva cantidad de energía que se requiere para calentar el silicio en la fabricación de las células solares. Gracias a la investigación en materia de eficiencia energética se está consiguiendo que los paneles solares no sólo sean eficientes durante su funcionamiento sino también en su proceso de fabricación. El objetivo es alcanzar la sostenibilidad a lo largo de todo su ciclo de vida.

La fabricación de células solares implica someter a las obleas de silicio a temperaturas por encima de 1.000 °C. Este proceso normalmente exige el uso de elementos de calefacción y requiere de mucha energía, pero los investigadores del NREL en Golden, Colorado, han desarrollado un nuevo horno óptico que utiliza luz en lugar de calor y hace que las células sean más eficientes.

El nuevo sistema de fabricación calienta las obleas solares al concentrar la luz sobre ellos, un proceso mucho más eficiente que utiliza aproximadamente la mitad de la energía de un horno convencional. La luz sirve también para eliminar ciertas impurezas de las obleas de silicio, lo que ayuda a mejorar la eficacia final de los paneles. Según Bhushan Sopori, el investigador a cargo del proyecto del horno en NREL:

“Los nuevos hornos utilizan cerámica altamente reflectante y resistentes al calor para garantizar que la luz es absorbida por las obleas de silicio y no por las paredes internas del horno. Esto lo hace muchas veces más eficiente.”

El trabajo está aún en desarrollo. Hasta el momento, los investigadores sólo han mejorado la eficiencia de las células solares en un 0,5%. Pero, basándose en pruebas de laboratorio, piensan que pueden llegar a aumentar en un 4%. Se pasaría así del 16% al 20% de eficiencia. Esto sería un gran logro para la industria solar, que celebra incluso el actual aumento del 0,5%.

Aunque esta investigación esté aún en una etapa temprana, es esperanzador que se esté realizando el esfuerzo necesario para conseguir la máxima eficiencia en las energías renovables. Cualquier progreso, por pequeño que sea, puede hacer mucho en su conjunto por el medio ambiente. Cuando todo el proceso de producción de energía solar fotovoltaica sea realmente eficiente ya no habrá limitaciones que nos impidan disfrutar de sus ventajas en nuestros hogares.

Fuentes:
NREL
Technology Review

Imagen:
Dennis Schroeder